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2022-04-22

微軟巨額併購暴雪,搶攻元宇宙遊戲!NFT抵制浪潮或成最大發展阻力?

  企業要進軍元宇宙市場,切入點除筆者上期提及的VR / AR 裝置,還有遊戲平台。甫踏入2022年,遊戲產業就出現了3宗大型併購案,當中最受注目的是微軟(Microsoft)斥資687億美元(約5,358.6億港元)買下遊戲開發商動視暴雪(Activision Blizzard)。有評論指,此收購案可以幫助微軟成為「元宇宙主宰者」(Master of the Metaverse)。但最新數據顯示,以NFT作主軸的元宇宙遊戲正面臨玩家不斷流失的問題。究竟遊戲是幫助企業進入元宇宙的理想途徑,還是死胡同呢?

 

微軟躍居全球第3大遊戲公司

 

  2022年1月,有3宗大型遊戲廠商收購案出現,分別是Take-Two以127億美元(約990.6億港元)收購Zynga;微軟以687億美元(約5,358.6億港元)把動視暴雪納入麾下;Sony以36億美元(約280.8億港元)收購Bungie。這3宗併購案涉及金額合共850億美元(約6,630億港元),已相當於2021年遊戲產業交易案的總價值了。

 

  當中最受市場關注的是,微軟對動視暴雪提出的收購案,不但因為這是微軟歷來最高金額的併購行動,大幅超過2016年買下社交平台LinkedIn的收購額(262億美元,約2,043.6億港元),更因為這是遊戲業有史以來最大規模的併購。經監管機構與動視暴雪的股東批准後,這宗收購案可望於2023年完成。

 


動視暴雪於2021年7月被爆出歧視女性員工,內部又充斥著報酬不平等、性騷擾文化等問題,遭受法院起訴,以致股價下跌,因而被微軟趁機收購。(圖片來源:動視暴雪官網)

 

  一旦收購成功,微軟將取得動視暴雪旗下《魔獸世界》、《星海爭霸》、《暗黑破壞神》、《Call of Duty》與《Candy Crush》等熱門遊戲,有助擴大其遊戲業務規模,讓該公司晉身為僅次於騰訊與索尼(Sony)的全球第3大遊戲集團。

 


在元宇宙概念出現前,《魔獸世界》(World of Warcraft)所打造的虛擬世界已累積逾千萬玩家長時間沉浸其中,因而被視為元宇宙的先行者。(圖片來源:動視暴雪官網)

 

遊戲在元宇宙發展起關鍵作用

 

  更重要的是,這是微軟重押元宇宙的明證。Microsoft執行長薩蒂亞·納德拉(Satya Nadella)表示,動視暴雪在遊戲領域的經驗,有助於微軟把元宇宙塑造成一個互聯的、持久的虛擬世界和經濟體系。他更強調,遊戲「將在元宇宙發展中發揮著關鍵作用」。事實上,作為元宇宙基礎的軟件和硬件均是源自遊戲產業,包括遊戲軟件創造出的虛擬世界,以及玩家打機時穿戴的VR眼鏡。

 


微軟遊戲執行長菲爾·史賓賽認為,現時最接近微軟元宇宙願景的旗下作品是《Minecraft(我的世界)》。玩家可以跟不同的3D方塊進行互動,包括探索世界、採集資源、合成物品、進行各項建設。這款遊戲現已售出2.38億份,月均用戶數高達1.5億,為有史以來最受歡迎的電子遊戲。(圖片來源:Minecraft官網)

 

  過去幾年,微軟在遊戲市場動作頻頻。2014年,該公司斥資25億美元(約195億港元)併購遊戲開發商Mojang;2017年,推出「Xbox Game Pass」服務,玩家只需按月支付費用,就可以在電腦或手機上隨時玩逾100款雲端遊戲,創造與沒有遊戲主機玩家的接觸機會;2021年,又以75億美元(約585億港元)收購遊戲開發商Bethesda的母公司ZeniMax Media。

 

  納德拉在2022年2月接受《金融時報》訪問時表示,元宇宙與遊戲產業非常相似,應把兩者等同視之。他認為,年輕人已經習慣在遊戲中使用虛擬身份,應該更能接受元宇宙中虛擬角色的各種應用。納德拉更明言,遊戲元宇宙是微軟的發展目標,旗下各大遊戲皆是元宇宙的雛形。在微軟的眼中,遊戲元宇宙是圍繞著某款遊戲的玩家社群,這款遊戲可在不同平台、裝置上遊玩,並且會跟多個遊戲元宇宙同時存在、相互連結,讓玩家可以輕鬆走遍各個元宇宙。

 

微軟掌握開發元宇宙所有能力

 

  市場研究公司Bernstein Research分析指,軟件是元宇宙的骨幹,微軟坐擁Azure雲端運算與人工智能平台、商務社交網站LinkedIn、以及各類遊戲軟件,使該公司處於極有利的位置;再加上旗下的混合實境(MR)頭戴式裝置HoloLens,可以說微軟幾乎已掌握開發元宇宙的所有能力了。

 


最近有報道指,微軟已取消原定「HoloLens 3」的開發計劃。微軟通訊副總裁法蘭克·X·肖爾(Frank X. Shaw)對此消息予以否認,並強調HoloLens是微軟元宇宙的關鍵組成部分。(圖片來源:微軟官網)

 

  IT顧問公司Constellation Research進一步指出,微軟併購動視暴雪有助加速企業元宇宙市場起飛,預估2030年前元宇宙市場規模可望達到21.7兆美元(約169.26兆港元),年複合增長率高達38.6%。

 

  美國紐約大學(New York University)商學院教授范德魯南(Joost van Dreunen)也表示,有不少針對遊戲用途而開發的產品,後來都轉攻企業市場。譬如即時通訊軟件《Slack》當初是設計給玩家在遊戲中聊天,及後被客戶關係管理方案商Salesforce所併購。因此,動視暴雪被微軟買下後,將加快遊戲產業與企業IT領域的整合。

 

玩家強烈反對遊戲引入NFT

 

  根據收購協議,動視暴雪執行長 Bobby Kotick 在交易完成前仍會繼續掌舵,之後便會交棒給微軟遊戲執行長菲爾·史賓賽(Phil Spencer)。史賓賽在Xbox官方網誌上撰文表示,歡迎動視暴雪的加入,稍會在Xbox上積極推出各款動視暴雪的熱門遊戲,惟對元宇宙卻隻字未提。這可能與元宇宙相關技術近期受到遊戲玩家抵制有關。

 

  NFT作為元宇宙獲利的重要元素,近年不少遊戲廠商都嘗試把NFT導入作品,但卻往往引發玩家強烈反彈。《黎明死線》(Dead by Daylight)的開發商Behaviour Interactive推出遊戲角色 NFT,惹來不少玩家批評這是「耗電、騙局、沒有價值」,後來玩家們更攜手在Steam遊戲商店上對遊戲狂刷「負評」,最終迫使開發商公開承諾,《黎明死線》永遠不會含有區塊鏈技術,並絕不會發售NFT。
  

 


《黎明死線》開發商Behaviour Interactive在2021年10月發行經典角色「釘子頭」的NFT作品,引起玩家眾怒,在Steam平台上湧現大量一星評論表達對遊戲出現NFT的不滿,迫使Behaviour作出妥協,宣布不再發售NFT。(圖片來源:翻攝《黎明死線》官方YouTube影片)

 

  《浩劫殺陣2:切爾諾貝爾之心》(S.T.A.L.K.E.R. 2: Heart of Chernobyl)的開發商 GSC Game World,公布NFT商品販售計劃,讓購買者以非玩家角色(Non-Player Character)的姿態出現在遊戲中,更強調這是邁向元宇宙的轉型步驟。數千名玩家因此而怒氣沖沖,湧上Twitter和Reddit痛罵GSC,只想從玩家身上撈到更多油水。結果事隔一天,開發商便宣布取消NFT計劃,並強調會將玩家的利益與享受程度放在首位。

 


《浩劫殺陣2:切爾諾貝爾之心》開發團隊 GSC Game World推出NFT販售活動後,因受到大量玩家批評,隔了一天便宣布終止相關計劃。(圖片來源:STALKER官方推特帳戶)

 

NFT元宇宙遊戲玩家不斷流失

 

  眼見勢色不對,各大遊戲廠商也開始紛紛轉軚。藝電(EA)早前曾表示對NFT領域感興趣,但近日該公司執行長安德魯·威爾遜(Andrew Wilson)卻表示,對NFT改持觀望態度。根據2022年遊戲開發者大會(Game Developers Conference)上進行的問卷調查,70%開發者表示對NFT不感興趣;另有72%受訪者表示,無意在遊戲中加入加密貨幣作支付選項。

 

  既然傳統遊戲界抗拒引進NFT技術,那麼投入由NFT驅動的GameFi元宇宙遊戲,應該可以一帆風順吧!然而,最新數據顯示,3大元宇宙遊戲巨頭均有玩家大量流失的狀況。根據區塊鏈數據分析平台DappRadar的數據,《Axie Infinity》日均用戶數大跌30%,降至約10萬人的水平;《The Sandbox》日均用戶數下跌29%至1,180人;《Decentraland》日均用戶數則減少15%,只剩下978人。

 


區塊鏈遊戲分析師DeFi Vader指出,有別於《Fortnite》、《Candy Crush》等主流遊戲,《Axie Infinity》這種元宇宙遊戲缺乏能讓玩家留在遊戲中的「自然參與」(Organic Engagement)要素。(圖片來源:Axie Infinity官網)

在元宇宙遊戲《The Sandbox》中,玩家可藉由購買NFT土地「LAND」,解鎖遊戲內的各種功能,並在自己的LAND上建造具有自我風格的獨特世界,然後在交易平台上發售,惟最近卻開始出現玩家流失的狀況。(圖片來源:The Sandbox官網)

 

  如作進一步分析的話,便會發現以上的日均用戶數可能存在一定「水份」,因為當中有不少用戶可能是受僱於區塊鏈遊戲公會的打工仔,可能只有小部分人是真正玩家。以《Axie Infinity》為例,這款遊戲並非免費任玩,參與者必需先買3款Axie精靈;如要壯大精靈陣容,更要投資一筆不小的資金才行,致使一般玩家難以投入其中。

 

付費取勝概念破壞遊戲可玩性

 

  同時,《Axie Infinity》容許付費購買NFT精靈與遊戲代幣的功能選項,讓遊戲社群逐漸形成一種非常嚴重的「付費取勝」(Pay-to-Win)概念。這是大部分主流遊戲極力避免的情況,因為遊戲的成功關鍵取決於能否創造出公平性強的多人遊玩體驗。假如老用戶花費大量時間積累的經驗值與技能水平,可以輕易被新用戶花錢來達成的話,老用戶便會失去了優越感,使到遊戲難以留住玩家。

 

  除此以外,《Axie Infinity》的底層區塊鏈Ronin於2022年3月遭受黑客攻擊,被盜去總值約 6.25億美元(約48.75億港元)的加密貨幣,是去中心化金融(DeFi)有史以來最嚴重的網絡攻擊事件;隨後更有用戶表示,不能從遊戲中解押相關的加密資產,令遊戲社群變得人心惶惶。

 

  為求挽回玩家信心,《Axie Infinity》開發商Sky Mavis表示,願意對玩家損失承擔全部責任。不過,參照Dappradar的數據,截至4月22日,該遊戲NFT底價下挫至15.38美元,30日內跌幅達39.14%,可見玩家受損的信心始終難以恢復過來。隨著全球通脹來臨,《Axie Infinity》用戶的收益率日趨下滑,更進一步削弱玩家繼續參與遊戲的原動力。

 

  目前尚未清楚Microsoft的遊戲元宇宙會否加入NFT元素,但從其近期舉動來看,微軟似乎對NFT情有獨鍾。2021年2月,微軟與區塊鏈遊戲開發平台Enjin攜手推出紀念「國際科學界婦女日」的NFT限量收藏品;同年12月,該公司旗下M12 風險基金領投NFT發行平台「Palm NFT Studio」,募資額達2,700萬美元(約2.1億港元)。面對遊戲玩家抵制NFT的浪潮,未來微軟會對NFT與遊戲元宇宙作出甚麼部署,確是值得關注。

 

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