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2019-09-13

【智慧出行】「飛天的士」10月進駐新加坡,空管機制、飛行安全將成阻礙?

  隨著智慧城市熱潮而興起的「飛天的士」(即是載客無人機,又稱「空中的士」),被為視為解決都市交通問題的「靈丹妙藥」。碰上市中心大塞車,所有行車道均擠得水洩不通之際,坐著飛天的士從天而降,準時到達約會地點……這樣的情境再非科幻電影情節,而是即將融入日常生活的應用情境。全球首座飛天的士「停機坪」將於今年10月21日在新加坡濱海灣金沙酒店啟用,隨即展開空中的士試飛測試。

 

最新型號的Volocopter飛天的士「VoloCity」,最高負重量為200公斤,足以接載兩個人。(圖片來源:Volocopter官網)

 

  新加坡試飛的空中的士由是德國初創企業Volocopter所研發的「VoloCity」,採用18軸旋翼結構,能夠垂直起降,可接載兩個人,最高飛行時速達110公里,最長飛行時間為30分鐘,航程達 35 公里;機艙內除有兩個座位外,還設有可存放背包或公事包的儲物空間。

 

Uber最新發表的空中的士機型,除駕駛座外,機艙內還設有4個座位,並附設擺放行李的空間。(圖片來源:Uber)

 

  「VoloCity」已是該公司的第四代機型,針對城市環境而設計,能承受高樓大廈間衍生的氣流。它既可由駕駛員在機艙內直接操縱,也可由地面控制中心作遠端遙控。它內置9組獨立的電池系統,確保有足夠電力保持飛行。假如出現嚴重故障,「VoloCity」便會啟動緊急降落傘,務求讓乘客安全降落。

 

Volocopter飛天的士已於2017年在中東杜拜成功試飛。(圖片來源:翻攝自Volocopter官方影片)

 

  Volocopter飛天的士已先後在杜拜(2017年)和芬蘭(2019年)成功試飛,今次是首度在亞洲進行飛行測試。該公司選擇新加坡的原因,主要是考慮到新加坡屬較小的城市,試飛期間產生的問題可能會影響較小。

 

  如果「VoloCity」試飛成功的話,早可望於2022年在新加坡推出投入服務。Volocopter商業發展主管鮑爾(Christian Bauer)表示,初期「VoloCity」可為商務旅客提供從機場至市中心的飛行服務,又或為遊客而設的觀光飛行。談到收費方面,鮑爾舉例指,由美國甘迺迪機場乘坐直升機飛到市中心,航程約20公里,每程費用大概350美元(約2,730港元),「我們如在新加坡推出這項服務,收費將低於此價位」。

 

  Volocopter的主要競爭對手Uber已宣布,將於2020年在澳洲墨爾本為其飛天的士「Uber Air」進行試飛,並計劃於2023年投入服務。至於飛機製造商空中巴士(Airbus),亦會與巴黎大眾運輸公司RATP合作,於2024年巴黎奧運期間推出空中的士服務,接載旅客從戴高樂機場飛至巴黎市區的奧運會場。由此可見,各路人馬早已在磨拳擦掌,準備進軍飛天的士市場。

 

  可是,飛天的士的要正式推出市場,還有不少問題需要解決。首先,空中交通管理機制仍有待確立。現時民航客機在高空頻繁往返,有賴機場控制塔協調飛機航道及作出導航指示。日後如中低空有一大群空中的士穿梭飛行,同樣需有空管中心協調飛行路線,以免發生碰撞。美國太空總署花了四年時間研發的無人機交通管制系統(UTM),現已進入最後的技術演習階段,預計可在今年內完成,並在2025年前向聯邦航空管理局(FAA)提出具體落實建議。不過,就算UTM獲得認可,FAA可能尚需好幾年時間進行部署。

 

Volocopter需在特製的停機坪垂直起降飛行。(圖片來源:Volocopter官網)

 

  除此以外,飛天的士本身仍存在一定的技術制肘。這類載客無人機採用電動推進器,但現有電池技術卻難以支持長時間飛行。以「VoloCity」為例,連續飛行時間頂多是30分鐘,只可應付短程路線。在正式營運前,營辦商也要尋找足夠的起降地點,興建飛天的士「停機坪」。Uber計劃中的「Skyport」停機坪,每小時能夠應付4,000名乘客,還要在航班之間快速完成充電,這絕非一蹴而就之事。

 

Airbus空中的士CityAirbus 屬四軸八旋翼結構,機身重達 2.2 公噸,內裡設有4個座位,最高飛行時速為120公里,連續飛行時間則為15分鐘。(圖片來源:Airbus官網)

 

  根據美國密歇根大學交通研究所2017年的意見調查,63%受訪者對載客無人機的安全表示非常憂慮。飛天的士不如一般汽車,在壞車時可以緊急停到一旁;一旦失控從半空掉下來,便有機會造成嚴重傷亡。如果公眾未能完全接受,飛天的士始終難以成為智慧城市的主要出行工具。

 

 

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