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14/08/2020

【後疫情時代】全球現金使用減少,央行加速發展數碼貨幣,無現金社會即將到來?

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    方展策

    少年時,曾研習 Geographic Information System,可惜學無所成,僥倖畢業。成年後,誤打誤撞進入傳媒圈子,先後在印刷、電子、網絡媒體打滾,略有小成。中年後,修畢資訊科技碩士,眼界漸擴,決意投身初創企業,窺探不同科技領域。近年,積極鑽研數據分析與數碼策略,又涉足 Location Intelligence 開發項目;有時還會抽空執教鞭,既可向他人分享所學,亦可鞭策自己保持終身學習。

    智城物語

Photo: 圖片由作者提供

  新冠疫情肆虐期間,不少研究機構發現,幾乎所有國家的現金使用率都在下滑,原因是大部分人要居家防疫,減少外出購物,唯有轉往網店選購生活物資,數碼支付自然增加,致使現金使用減少。這波疫情下催生的無現金支付需求,促使各國中央銀行加快邁向「央行數碼貨幣」(Central Bank Digital Currencies,CBDC)的步伐。那麼,無現金社會(Cashless Society)是否會真的到來呢?

 

  國際諮詢顧問機構埃森哲(Accenture)估算,2020年歐洲各國現金使用率將會減少30%。國際支付機構 VISA亦觀察到,數碼支付在歐洲的使用率不斷上升。VISA歐洲分公司執行長Charlotte Hogg指出,消費者行為已產生基本改變,數碼支付在未來一段日子將會變得更加重要;尤其是封城隔離期間,不少國家已提高數碼支付的交易上限,Hogg預計交易金額上限有機會再調高,以便民眾一次過採購全家1周所需的物品。

 

  現時全球有8成國家已針對央行數碼貨幣展開研究,當中的領跑者分別為瑞典與中國,兩者均面對現金使用逐年減少的狀況,並已正式進行CBDC的試點測試。

 


瑞典中央銀行於2017年啟動電子克朗計劃,2020年2月正式開始測試,將於2021年2月完成試驗,預計整個研究項目會花上近4年時間。(圖片來源:維基百科)

瑞典e-Krona作為全球首個進行落地測試的央行數碼貨幣,將會成為一個很好的參考案例,讓各國央行觀察在減少印製紙鈔、發行數碼貨幣的情況下,能否解決既有的經濟問題。(圖片來源:瑞典央行官網)

 

  瑞典是全球現金使用率最低的國家,現時僅得19%的交易是採用現金支付。根據瑞典中央銀行(Riksbank)的資料,該國2018年國內生產總值(GDP)僅得1%是以鈔票方式存在,相比起英國(4%)、美國(8%)、甚至鄰近的歐元區(11%),其現金流通量實在是少許多。

 

  為應對現金使用率下滑的潛在問題,瑞典央行遂於2017年春季展開其央行數碼貨幣研究項目——「電子克朗(e-krona)」計劃。2019年4月,瑞典央行要求國會議員重新審視法定貨幣(Fiat Money)的概念,並討論央行在數碼經濟中能扮演的角色。

 

  瑞典央行指出,國民所用的數碼支付工具過於集中在幾家私營企業,形成寡頭壟斷的局面,不但令市場競爭不足,更對弱勢社群構成門檻,讓他們沒有支付工具可用。不過,當電子克朗成為數碼版本的現金後,便可望修補現金消失所造成的缺口,讓支付市場能夠保持穩定運作。

 

  2020年2月,瑞典央行正式宣布跟埃森哲合作,開始測試電子克朗。測試中的e-krona基於區塊鏈的分散式帳本技術(Distributed Ledger Technology,DLT)而開發出來,採用雙層投放機制:第一層,瑞典央行向商業機構(如私營銀行)發行電子克朗;第二層,商業機構向用戶分發電子克朗。在隔離測試環境中,將會模擬日常生活中的現金交易活動,包括用數碼錢包APP進行支付、存款和提款,向國民展示可以怎樣使用電子克朗。

 


瑞典電子克朗使用雙層投放機制,第一層是由瑞典央行向參與計劃的私營銀行發行e-Krona,第二層則是由私營銀行把e-Krona兌換給一般用戶。(圖片來源:Accenture埃森哲)

受到疫情影響,近期現金使用率大幅下降,令各國央行爭相探索發行CBDC央行數碼貨幣的可行性,當中以瑞典和中國跑在最前。(圖片來源:Pixabay)

 

  e-krona測試為期一年,將於2021年2月結束。不過,瑞典央行表示,目前仍未決定最終是否發行電子克朗,只是希望透過這項測試了解央行數碼貨幣的運作。

 

  另一個積極進行CBDC測試的國家,正是位處歐亞大陸另一端的中國。國際統計機構Statista於2019年進行的調查顯示,中國已有60%的民眾每日使用數碼支付,網店使用的比率高達91%,實體店使用亦有87%,足證現金使用率已很低;加上國內數碼支付的寡頭壟斷情況非常明顯,支付寶與微信支付合共佔去逾9成的市場份額。如此說來,就算撇除政治考慮,中國央行發行CBDC似乎也是順理成章之舉。

 

  早於2014年,中國人民銀行行長周小川已提出發行數碼法幣的概念;同年,作為中國央行的人民銀行成立了發行法定數碼貨幣的研究小組。經過6年的蘊釀時間,人民銀行於2020年5月以深圳、蘇州、成都、雄安新區為試點,啟動數碼人民幣(Digital Currency/Electronic Payment,DC/EP)測試。它與電子克朗一樣,使用雙層運作機制,頂層是人民銀行對商業銀行,底層則是商業銀行對一般用戶。

 


中國人民銀行總行坐落於北京市西城區成方街,新成立子公司「成方金融科技」用上人行總行地址「成方」二字來命名,FinTech國家隊的血統不言而喻。(圖片來源:維基百科)

國內媒體《21世紀經濟報道》引述業界人士指出,工行、農行、中行、建行四大行現正大規模測試數碼人民幣APP,但報道中未有隻字提及支付寶,看來支付寶已被排除出今次試點測試之外。(圖片來源:阿里足跡)

 

  2020年8月,人民銀行旗下直屬機構人行徵信中心、中國印鈔造幣總公司等,集資人民幣20億元(約22億港元),創立成方金融科技有限公司,以加快央行數碼貨幣的發展進程。目前人行已跟20多家企業合作展開應用測試,包括:工商銀行、農業銀行、中國銀行、建設銀行四大國有銀行;中國電信、中國移動和中國聯通三大電訊商;還有國內科技巨擘華為。此外,人行已把部分銀行儲備金轉換為數碼貨幣,DC/EP數碼錢包平台亦已進入員工內測階段,惟至今尚未公布具體的推出時間表。

 

  觀乎瑞典與中國的央行數碼貨幣試點測試,目前仍屬小規模的前期封測,距離普及之路仍是相當遙遠。不過,假如日後正式發行的話,央行數碼貨幣是要完全取代現金,還是純粹扮演支付工具的角色?發行初期,央行數碼貨幣當然會跟現鈔雙軌並存,好讓民眾適應;但長遠來看,CBDC在實際應用上仍不足以完全取代現鈔。譬如說,CBDC數碼錢包應是安裝於智能手機上,那麼沒有智能手機的弱勢社群,或者手機電量耗盡的人,即使銀行有現金存款,也會變得無錢可用!

 

  事實上,現金始終有其獨特之處,包括以實體形式存在,沒有使用門檻,以不記名方式使用,具備法償效力,更不用倚賴電力,在任何情況下都能使用,絕非數碼貨幣所能取代。由是觀之,完全以數碼貨幣取代現金的可能性不大,較有可能是朝著發行數碼貨幣和保留部分現金的方向前進,這樣才可顧及社會各階層的需要。

 


目前國內數碼支付市場由支付寶與騰訊財付通(含微信支付)所壟斷,前者市場份額為55.1%,後者則為38.9%。外界普遍相信,四大國有銀行藉著數碼人民幣進場,將會改變目前兩分天下的市場格局。(圖片來源:iResearch艾瑞咨询)

 

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