11/09/2014

美國怪雞經濟學家李維特

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    李怡

    1936年生,1956年開始寫作及編輯生涯,至今逾50年,任《七十年代》(後改名《九十年代》)總編輯28年。50多年來不間斷地在報刊寫小品文和政論,編輯和寫作均秉持忠於自己、質疑權貴、就事論事、不怕獨持異見的原則。近年有《細味人生100篇》《閱讀人生100篇》《感悟人生100篇》三本新書。

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  如果一九九○年代初你住在美國,就算只是偶爾看一下新聞,都可能給嚇個半死。 各城市幾十年來犯罪案件急遽增加,槍擊與謀殺案是家常便飯,劫車、毒品交易、搶劫、強暴等也不算新鮮。然而專家們眾口一辭,認為狀況還會惡化到將整個國家帶入萬劫不復之境。

 

  一九九五年,在一份由犯罪學者呈送司法部的報告中,詳述即將到來的青少年殺人潮。樂觀預估青少年殺人案件在未來十年會增加百分之十五;悲觀估計會增加一倍。 其他犯罪學者、政治學者也預測會出現類似的恐怖前景,當時的總統克林頓指出:「我們還有大約六年的時間扭轉青少年犯罪的問題,否則將來就得生活在混亂之 中。」

 

  然而,接下來幾年犯罪率並未節節升高,反而開始下降,並且愈降愈低。犯罪減少是全面性的,全國各地的各類犯罪全都下跌;而且下跌具有持續性,年復一年地減少。青少年殺人的比率非但未如當初預估般成長,反而在五年內下跌超過百分之五十。到二○○○年,美國整體謀殺率降到三十五年來最低水準,其他各類犯罪也幾乎呈現同樣趨勢,從暴力攻擊到竊車全無例外。

 

  甚麼原因?專家指出,一九九○年代的經濟繁榮有助於扭轉犯罪率,還有就是槍枝管制法規擴大施行,其他諸如紐約市推動創新的治安策略,等等。這些理論由專家之口經記者進入大眾腦海中,順理成章地在很短時間內就成為社會普遍看法。但經濟學怪雞教授李維特說,根本不對。

 

  李維特(Steven D. Levitt),芝加哥大學經濟學系講座教授,被認為是「全美國最有趣的腦袋」。他四十歲不到就當上了芝加哥大學講座教授。讓人稱奇的不只是他的年紀與學術成就,而是他對於經濟學的詮釋方式。他絕不謹守正統。他看待事物的角度更像是一個聰明而好奇的探險家。

 

  怎麼看一九九○年代犯罪大幅下跌呢?李維特說可以從當時往前推二十多年,由德州達拉斯一名叫做諾瑪‧麥柯維(Norma McCorvey)的年輕女子說起。這位二十一歲的貧窮女性未受教育,無一技之長,又有酗酒與濫藥的惡習,先前生過兩個小孩送人收養。一九七○年,她發現自己再度懷孕。不過當時墮胎並未合法化。一些支持合法化的有力人士,讓她成為爭取墮胎合法化的原告,被告則是達拉斯郡地區檢察官。這場官司一直上訴到美國最高法院,一九七三年法院判她勝訴,於是全國墮胎合法化。

 

  這個墮胎合法化的判例,與犯罪率大幅下跌有何關係?

 

  數十年的研究資料顯示,出生於劣勢家庭的小孩,日後變成罪犯的機率比平均數高得多。麥柯維案後,許多處於劣勢環境的女性,得以合法墮胎。如果她們的孩子生出來,未來就有許多人會成為罪犯。由於墮胎合法化,這些有可能成為未來罪犯的孩子沒有生下來。受這項強大的因素影響,多年之後犯罪率開始加速下降。

 

  扼止美國犯罪浪潮的功臣不是別的,而是潛在犯罪者大幅縮減。那些專家向媒體解釋犯罪率的下降時,他們推銷的理論中從沒有提到墮胎合法化的影響。這是李維特的書《蘋果橘子經濟學》(Freakonomics:A Rogue Economist Explores the Hidden Side of Everything)其中一個故事。

 

  經濟學擁有獲得答案的絕佳工具,但嚴重缺乏有趣的問題。李維特這個經濟學界的怪雞,在《蘋果橘子經濟學》一書中發掘了許多看似幽默怪誕,卻與日常生活息息相關的「經濟問題」。

 

  除了犯罪率的例子,還有許多,比如:每天喝八大杯水可保健康並無理論根據;兒童汽車座椅遠不如安全帶來得安全;小孩每年在游泳池內淹死的數目遠超過玩槍致死,游泳池其實比槍枝還要危險;父母參加家長會的重要性遠超過帶小孩上博物館;毒販既然賺錢,為何還是窮得只能跟他母親住在一起?李維特探尋每件事物背後隱藏的一面,剝去現代生活的一兩層表皮,以觀察內部的運作狀況。蘋果橘子經濟學,就是用經濟學的剖刀切開擁有蘋果外表的橘子果實。這種剖刀憑藉的是經濟學裏俯拾皆是的工具,不同的只是改從最有趣而關鍵的點切入。這些問題一點都不像典型的經濟學問題,不過問這些問題的李維特也不是一個普通的經濟學家,他感興趣的是日常生活中的事件與謎團。

 

  剖刀是甚麼?是誘因。誘因是現代生活的基石。找出各項誘因,算得上是解開幾乎所有謎團的關鍵,不論是暴力犯罪、運動舞弊或網上約會。傳統看法往往是錯誤的。20年前一宗墮胎訟案的判決,就是20年後犯罪率下降的誘因。

 

「一分鐘閱讀」推介書籍

《蘋果橘子經濟學》

作者:李維特、杜伯納

由 大塊文化 出版

  (天地、商務、三聯及誠品有售)

 

  本文摘自香港電台第一台 (FM92.6-94.4) 李怡主持的《一分鐘閱讀》。該節目逢周一至周五播出,並存載於港台網站 (rthk.hk)。

 

 

編按: etnet財經‧生活網二十周年獨家呈獻《DIVA品味派》,將於9月25日華麗登場,為俊逸型男、知性淑女精心打造本地唯一潮拜頻道。《一分鐘閱讀》專欄將移至《DIVA品味派》,進一步突出專欄風格。與此同時,《生活副刊》頻道亦將新裝上陣。

 

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