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2018-10-17

鼓勵生育 解決人口老化問題

  近年,香港生育率有持續下降的趨勢,根據政府統計,香港每名婦女平均生育1.126名嬰兒,這個數字還包括了「單非」嬰孩和其他非本地人士在港所生的嬰兒,他們佔本地生育數字超過10%,所以香港女性的實際生育率可能較政府公布數字更低。勞工及福利局局長羅致光博士更在其網誌稱,香港可能是全球生育率最低的地區之一。

 

 本港房屋短缺挫生育意願

  香港出生率持續下降,導致兒童及青壯年人口萎縮,65歲及以上的人口比例進一步上升,而人口年齡中位數已由2006年的39.6歲上升至2016年的43.4歲。根據政府最新人口推算數字顯示,未來20年人口老化情況嚴重,長遠加重醫療及福利開支,惟社會勞動人口卻會銳減,造成香港生產力下降,為經濟發展帶來挑戰,故香港有必要思考如何延緩人口高齡化,最直接的方法就是鼓勵生育,補充勞動人口量,解決人口結構失衡的問題。

 

  根據香港婦聯今年5月進行的「港人生育意願問卷調查」結果顯示,表示願意生育的受訪者只有47%,創歷年新低。調查發現,最多人認為本港房屋短缺會減低生育意願,有83.2%受訪者同意或十分同意房屋問題嚴重、住屋空間不足是影響生育意願的主要原因。

 

  影響生育水平的原因可能有很多,包括經濟發展因素和社會觀念轉變,當然生育與否是個人選擇,每個人都有自主生育的權利,但也有人是基於現實限制而選擇不生兒育女。與其說政府應該採取措施鼓勵生育,倒不如說政府要思考如何消除妨礙市民作出生育決策的因素,紓緩各項環境因素造成的育兒壓力。

 

新加坡有育兒優先配屋計劃

 

  香港近年樓價高企,基層家庭居住環境狹窄,缺乏活動空間,在未能做到安居樂業的前提下,人們每天都要煩惱日常柴米油鹽和收入多寡,如何還能騰出時間和精力去思考生育下一代的問題?香港政府雖然強調會加緊覓地,增加公營房屋供應,然而「遠水救不了近火」,短期內相信難以紓緩住屋困境,而政府針對炒賣樓市推行的「辣招」也成效不彰,加上青年住屋需求往往被忽視,導致房屋問題日益嚴重。    

 

  新加坡在2013年推出育兒優先配屋計劃(Parenthood Priority Scheme),政府會預留部分組屋單位,優先分配給育有至少一名16歲以下新加坡籍孩子的首次購屋夫婦。除此之外,在等待新組屋落成期間,合資格家庭也能以較低廉的租金租住組屋,希望能減輕這些家庭的經濟負擔。香港政府可參考有關做法,平衡不同房屋需求,考慮優先向有需要家庭編配公屋單位。

 

  香港養育孩子的成本十分高,除了要考慮置業供樓外,還有日後撫養孩子的各種開支,在缺乏其他配套措施的情況下,難免令人擔心生小孩後在家用支出上捉襟見肘,不但加重家庭的經濟壓力,亦未能為孩子提供最好的生活。

 

政府應營造家庭友善環境

 

  另一方面,受到「男主外、女主內」的傳統思想影響,女性往往需要承擔相夫教子的責任,不少人擔心生產後孩子未能得到妥善照顧而要犧牲工作,即使其後再回歸職場,亦可能對女性的事業發展造成影響。陷入兩難的局面,很多年輕女性可能較傾向延緩生育抉擇。

 

  香港社會家庭結構的改變,雙職家庭變得愈加普遍,託兒服務需求急切,惟現時本港的資助託兒服務嚴重不足,針對三歲以下幼童提供服務的資助獨立幼兒中心名額只有738個,卻有超過3000多名幼兒正在輪候,有母親在懷胎5月開始輪候至女兒出世後逾1年才獲安排。

 

  對比其他發達地區的幼兒照顧及支援服務,冰島和法國三歲以下幼童的入託率分別為71.7%和55%,他們的生育率亦達致1.93和2.01。法國政府採取多方合作模式,由政府提供資助,與企業和社區團體共同興建和營運託兒機構,費用按家庭入息而定,部分託兒所也提供夜間看顧服務,配合家長的需要。若企業為員工提供託兒設施,他們亦會獲得賦稅減免。雙職家庭若選擇聘請保姆同樣可向政府申領補助金。

 

  一般來說,專家普遍認為生育率應至少達到2.1才能維持世代更替水平,即出生和死亡人口趨於均衡,人口數量保持穩定狀態,否則人口只會愈來愈少。香港現時生育率在1.2左右,遠遠低於有關人口發展趨勢指標,反映人口規劃已迫在眉睫,政府須盡快研究和採取可行措施鼓勵生育。香港政府要減低生育障礙,提高人們生兒育女的意願,首先需要營造一個家庭友善的環境,改善家庭福利配套設施,包括資助托兒和課餘託管服務,讓市民能在外出工作的同時,亦能無後顧之憂,安心生育和照顧孩子。

 

 

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