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2019-08-28

加強家庭支援 達致鼓勵生育

過去三十多年,香港出生率持續偏低,香港每年的活產嬰兒數目由1981 年的86,751名下降至2018年的53,700名。一般來說,專家普遍認為,生育率應至少達到2.1才能維持世代更替水平,即出生和死亡人口趨於均衡,人口數量保持穩定狀態。然而,香港現時生育率只達1.2左右,遠遠低於國際所訂2.1的人口均衡發展指標,反映本港人口老化問題已迫在眉睫。

 

高昂育兒成本 致港生育率偏低

 

  造成本港生育率偏低的原因有很多,包括經濟發展和社會觀念等因素,高昂的育兒成本亦為一般家庭帶來沉重的負擔。夫婦為生兒育女需要應付各方面龐大的開支,包括產後護理、坐月食療、購置嬰兒尿片和配方奶粉、幼兒和託兒中心費用、幼稚園以至大學學費和各項課外活動開支等。

 

  根據匯豐銀行於2018年發表的報吿,香港父母從小學至大學本科階段用於子女教育的開支逾100萬港元,由於學費及其他相關開支不斷上漲 ,而香港一般家庭入息中位數只為28,000元,年輕家庭基本上難以負擔如此沉重的育兒成本。以上種種因素都直接影響夫婦的生育考慮,最終導致生育下降、勞動人口減少、人口老化問題加劇,政府必須及早正視和應對有關問題。因此,政府應探討如何消除妨礙市民作出生育決策的因素,紓緩夫婦可能面對的育兒壓力,達致鼓勵生育。

 

可借鏡新加坡發現金生育獎金

 

      談到鼓勵生育,新加坡在這方面的政策和措施,或許值得香港特區政府借鏡。新加坡政府提供的兒童福利主要有三層,首先,是支援父母在嬰兒出生後所涉及的短期開支。除有薪親職假期外,新加坡政府於嬰兒成功申領出生證明後的7至10個工作天內,向父母直接發放現金生育獎金。第1及第2名子女會得到總共$8,000新加坡元(約46,232港元),而第3名及往後子女則會得到$10,000新加坡元(約57,790港元)的生育獎金。

 

      其次,政府會為所有新生嬰兒設立一個特別的儲蓄戶口,以支援嬰兒成長過程所涉及的教育及醫療開支。計劃由2個部份所組成:第一部份為政府支付的前期基金(每名子女可獲$3,000新加坡元);第二部份為家庭與政府共同投入的長期儲蓄戶口,政府會按家庭的投入金額,以1:1的配對比例額外注資到戶口之中。第1及第2子女政府投入上限為$3,000新加坡元;第3及第4名子女政府投入上限為$9,000新加坡元;第5名及往後子女政府投入上限為$15,000新加坡元,最長儲蓄期為12年。

 

有長遠家庭生育政策 方可促經濟持續發展

       

  新加坡政府推出該等措施,令到不少家庭受惠。根據新加坡政府的資料顯示,超過85%兒童發展户口的款項都會用於支付幼兒中心和幼稚園等教育服務的費用,其餘則用於醫療相關的服務上。新加坡家長都積極參與共同儲蓄計劃,並表示該計劃不但有效援助他們支付嬰幼兒期間子女高昂的醫療及教育開支,更能為兒童的長遠發展提供支援。因此,筆者建議特區政府參考有關做法,制訂配合香港實際情況的相關措施,減輕父母在養兒育女方面的財政壓力。

 

政府亦可參考經濟合作及發展組織(「經合組織」)推出多項政策,支援母親在生育後繼續留在職場工作,當中包括彈性育兒假期,平均為37周,以便母親照顧幼兒、母親享有法定權利,向僱主要求安排兼職工作或彈性工時及提供較多的幼兒照顧服務等。

 

一個國家或地區的生產力與生育率掛鈎,倘若生育率持續下降,人口老化問題亦會加劇,最終社會難以避免要付出沉重的代價。所以,政府必須要未雨綢繆,及早制訂長遠的家庭生育政策,鼓勵生育,為香港未來注入更多的勞動力,促進經濟持續向上發展。

 

 

 

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