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31/05/2021

【FOCUS】中國天舟「萬里穿針」 美國登月現「窩裏鬥」

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  兵馬未動,糧草先行。中國「神州十二號」飛船擬下月升空,將3名太空人送上自家空間站核心艙前夕,搭載6.64噸物資的「天舟二號」貨運飛船周末順利升空、入軌、對接,被形容為「萬里穿針」。

 

  另邊廂,拜登拋出的首份預算案,擬2022財年為NASA(太空總署)提供248億美元資金,按年增6.6%。戲劇性的是,美國下個太空大計--2024年重返月球,卻因兩大億萬富翁貝索斯、馬斯克就人類著陸系統(HLS)何方中標的「窩裏鬥」,或有可能推遲。

 

自主對接核心艙顯控制力增

 

  垂垂老矣的國際空間站(ISS)或於2024年退役,中國的「太空強國」接連傳出佳音。繼4月29日將自家永久性空間站的核心艙「天和」成功送上太空後,周六(29日)晚再成功發射「天舟二號」貨運飛船,並於周日(30日)凌晨順利與核心艙自主對接。

 

搭載6.64噸物資的「天舟二號」貨運飛船周末順利升空,並順利與中國空間站的核心艙「天和」對接。

 

  此不單意味擬6月進駐「天和」的3名太空人,屆時在太空停留三個月所需的消耗品、艙外太空服、平台物資等提前就位,更標誌中國航天器運行自動化控制力大增。

 

  另值一提的是,今次將「天舟二號」送上太空的長征七號火箭,以及上月將「天和」送上太空的長征五號火箭,近地軌道運載能力分別達13.5噸、22噸,已位居全球中型火箭前列。而正在研發的長征九號重型火箭,預計近地軌道運載能力將達160噸,將遠超現時SpaceX旗下「重型獵鷹」的63.8噸。

 

  面對中國太空實力奮起直追,五角大樓正尋求在2022財年獲得創紀錄的1120億美元研發資金;而據拜登揭盅的首份預算案,新財年擬為NASA提供248億美元資金,其中包括:科研79億美元、深空探索68億美元、太空運營40億美元等。

 

貝索斯抗議馬斯克獨攬合同

 

  戲劇性的是,美國下個太空大計--2024年重返月球的「阿緹蜜絲計劃Artemis program)」,正陷入貝索斯旗下Blue Origin和馬斯克旗下SpaceX的「窩裏鬥」,或有可能推遲。

 

  簡而言之,預算有限的NASA上月將登月關鍵之一--人類著陸系統(HLS)的中標合同交給報價最低的SpaceX(報價29億美元),引發Blue Origin(報價60億美元)聯合另一間競爭者向華府審計總署(GAO)抗議,逼使NASA暫停跟SpaceX的合約以接受調查,需待8月4日方有結論。Blue Origin近日再發推強調,登陸系統計劃需要競爭。

 

  事件已引發國會關注,有參議員就提出額外撥款百億美元予NASA,以同時進行兩套登月系統的法案,不過就遭到對貝索斯深惡痛絕的民主黨元老桑德斯的反對。此外,參議院有關與中國技術競爭的《創新與競爭法案(USICA)》亦因兩黨黨派爭端推遲表決。

 

  鑒於此,頻頻以「中國威脅論」召喚美國團結,以證實其各項政策優先事項合理的拜登,對華敵意及強硬會否易增難減?答案應已寫在牆上。

 

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