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13/10/2020

【商機無限】「地理資訊」商業價值與日俱增,科企爭相分一杯羹!

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  • 鄧淑明

    鄧淑明

    鄧淑明博士,太平紳士,香港大學社會科學學院地理系及建築學院客席教授,香港土生土長培育的資訊科技界企業家。鄧博士於九十年代創辦 Esri中國(香港)有限公司,專門推廣地理資訊系統(GIS)軟件和提供相關解決方案。鄧博士也是智慧城市聯盟創辦人及榮譽主席。除了GIS本業,鄧博士對ICT行業、電子健康、環境保育、初創企業及智慧城市等經常提出建議,並積極參與多個政府及民間組織,致力促進香港科技及社會事務發展。

    鄧博士的卓越成就和貢獻廣受認同,並獲多項榮譽,包括:香港大學2009年理學院傑出校友、2006年香港十大傑出青年及香港美國商會2004年「最具影響力女性獎–年度傑出女青」及2001年香港十大傑出數碼青年等。

    智慧城市3.0

  有顧問公司指出,地理空間數據的全球價值達2,700億美元(約21,060億港元),而且每年以30%的速度增長。空間數據的商業價值與日俱增,吸引了不少科網巨企要在這個領域分一杯羹。

 

  根據美國及新加坡學者的最新研究,facebook(fb)、蘋果、亞馬遜、Uber、東南亞召車服務龍頭Grab等,近年都積極參與全球最大的免費地理資訊平台「開放街圖」(OpenStreetMap),縱使大家的焦點各不相同。例如Grab希望藉此改善東南亞如印尼、越南的街道數據;而fb則早在2016年已開展名為「人工智能輔助描繪道路」的項目,測試以不同演算法以改善地圖的製作流程,譬如在人造衞星影像中辨識道路。

 

  提到fb,它上半年便締造了地圖界的盛事,收購了初創Mapillary。Mapillary是瑞典初創,成立才七年,潛力優厚,被視為地圖界的新貴。它之所以吸引到fb收購,全因為它善於發揮「人和」的力量。

 

  Mapillary的創辦人兼行政總裁Jan Erik Solem用人不拘一地,如海納百川。Mapillary總部設在瑞典第三大城市馬爾默,但50多名僱員卻橫跨8個時區,包括南歐的西班牙巴塞隆拿、中歐的奧地利格拉茨、美國的洛杉磯和紐約、瑞典的斯德哥爾摩,還有克羅地亞的薩格勒布等。為方便吸納優秀人才,他讓員工自訂時間和地點工作。由於工作具靈活性,所以創業首4年間,員工的流失率偏低,僅得3%僱員離職,屬初創較為罕見的現象。

 

  它又以眾包(crowdsourcing)形式,鼓勵民眾以智能手機或任何拍攝工具拍下街景並上載至其平台,利用人工智能和計算機視覺(computer vision)辨識路牌,再把影像連接起來,成為3D立體地圖,這種模式令過往耗費大量時間和人力的地圖更新工作變得更加便捷。例如以人手盤點一個城市的所有路牌標誌,動輒耗上十年八載,花費不菲,惟透過眾包(Crowdsourcing)的方式,配合市民攜手合作,需時幾個月便可完成,美國南部新墨西哥州正是一個現成例子 。

 

  這個地圖除有助駕駛者掌握最新路面狀況,還能協助災後救援,例如菲律賓風災的街道影像就方便了救援物資運送;美國首都華府也運用了這個地圖來清理街道枯葉。Mapillary的地圖數據都公開與大眾分享,用家更可自製個人地圖,所以大受歡迎。直至今年七月中,已上傳的影像數目逾12億,涵蓋190個國家,即使跟科網巨企Google比較也毫不遜色。

 

  fb收購Mapillary後,不單把數據免費提供給非牟利用途,還免費開放至商用層面。有評論認為,此舉是fb打擊對手的商業決定,同時有助完善它的生態系統,好讓用戶上傳照片到fb的同時,可用Mapillary地圖標示位置,完全網羅客戶互動的珍貴資訊。是次收購,正有助壯大fb在地圖領域上的實力。

 

  今時今日,地理空間數據已成為我們生活中不可或缺的元素,它備受重視,更蘊含著無限的商業和社會價值。不過,這些數據仍有許多潛質尚待發揮,人的想像力就是關鍵。隨著科企相繼在這個範疇上大展拳腳,我相信空間數據的潛能可逐一被打開,為世界帶來更大的福祉。

 

 

 

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