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06/05/2024

雲端AI已落伍?AI PC掀起電腦端運算新戰局!微軟、Intel英特爾惡鬥NVIDIA爭奪市場龍頭寶座!

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  • 方展策

    方展策

    少年時,曾研習 Geographic Information System,可惜學無所成,僥倖畢業。成年後,誤打誤撞進入傳媒圈子,先後在印刷、電子、網絡媒體打滾,略有小成。中年後,修畢資訊科技碩士,眼界漸擴,決意投身初創企業,窺探不同科技領域。近年,積極鑽研數據分析與數碼策略,又涉足 Location Intelligence 開發項目;有時還會抽空執教鞭,既可向他人分享所學,亦可鞭策自己保持終身學習。

    智城物語

  當下生成式AI運算主要依靠雲端平台執行,如要為用戶帶來更爽快、安全的使用體驗,便非要從電腦端著手改善不可——能夠獨立運行大型語言模型的AI PC遂應運而生。Microsoft與Intel已發表AI PC的硬件要求:必需配備NPU晶片與「Copilot」鍵。AI晶片龍頭NVIDIA則宣稱,擁有GPU的PC可以稱為「Premium AI PC」,代表著AI效能更強,而單靠NPU運行的PC則是「Basic AI PC」,雙方較勁意味甚濃。究竟未來誰可主宰AI PC市場呢?

 

各廠商對AI PC定義持不同看法

 

  市場普遍預期,AI PC銷售將在未來幾年大幅增長,讓PC市場走出低谷。市調機構Gartner預估,AI PC在2024年將佔全球所有電腦出貨量的22%,總計為5,450萬部。IDC亦預測,2024年AI PC的出貨量將接近5,000萬部,到2027年更有望倍增至1.67億部,佔所有電腦出貨量的60%。

 

  面對這波AI PC換機潮,微軟(Microsoft)、英特爾(Intel)、輝達(NVIDIA)無不拼盡全力搶攻這個新市場。所謂「AI PC」,意指在無需連線上網、不依靠雲端運算的情況下,能夠獨立提供生成式AI服務的個人電腦;換言之,這要把雲端平台的強大運算力,適度地遷移至PC之上。但上述只是一個基本概念,而各大廠商對AI PC的具體定義都有著自己的看法。

 

微軟定義AI PC要有NPU晶片

 

  微軟與英特爾已定下AI PC應具備的3大基本條件:一、能夠運行AI服務Microsoft Copilot;二、內置神經網絡處理器(Neural-network Processing Unit,NPU);三、實體鍵盤上設有「Copilot」按鍵。此後,鍵盤位於Alt鍵旁、印有微軟標誌的按鈕將會消失,取而代之的是印有Copilot標誌的按鍵,讓用戶可以一鍵呼叫AI功能。

 

  稍後,微軟將會推出離線版Copliot服務,讓用戶可以在沒有網絡連線的環境下,都能使用生成式AI功能。由於AI推理所需的運算效能完全來自電腦本身,所以微軟要求NPU的運算力要達到40 TOPS(Tera Operations Per Second,每秒一兆次操作)才算符合AI PC標準。

 

微軟指出,除內建NPU外,AI PC必需在鍵盤上配備「Copilot」按鍵,意味著市面上大部分電腦都不符合AI PC標準。(圖片來源:Intel)

 

微軟要求NPU效能起碼40 TOPS

 

  綜觀當今電腦規格,40 TOPS的要求可說是非常苛刻。英特爾首款內建NPU核心的Intel Core Ultra處理器系列僅能提供10 TOPS;其對手超微(AMD)旗下的Ryzen 8040處理器,NPU效能亦只有16 TOPS,兩者均未能達標。

 

Intel於2023年12月推出第一款內建NPU核心的Core Ultra晶片,已被裝配到Acer、Dell、HP、Lenovo等品牌的新款電腦中,但卻被未能符合微軟要求的40 TOPS效能門檻。(圖片來源:Intel)

 

  有鑑於此,Intel將於2024年底發表的Arrow Lake和Lunar Lake NPU,效能會比現有版本高出3倍以上,理論上應可達到微軟的最低要求。 AMD下一代Ryzen流動處理器將採用 XDNA 2架構,其NPU性能也可達到40 TOPS。從手機晶片跨足電腦晶片領域的高通(Qualcomm),亦會在2024年底前推出X Elite晶片,預計AI效能可達到45 TOPS。

 

輝達:有GPU是Premium AI PC

 

  另一邊廂,AI晶片霸主NVIDIA亦已提出他們對AI PC的看法。該公司認為,內建NPU的電腦雖可稱作AI PC,惟效能與支援性卻遠遜於配備GPU的電腦。根據輝達提供的測試數據,NVIDIA GPU能夠提供100至1,300 TOPS的AI運算力,遠遠拋離NPU的10至45 TOPS。

 

  當用戶要利用AI工具生成影片,甚或處理3D噪音降噪、遊戲畫面光線追蹤等,目前也只有GPU能夠辦得到。NVIDIA表示,旗下GeForce RTX已可支援逾500款AI應用工具與遊戲,代表著消費者買回來後無需擔心產品的支援性。故此輝達認為,只有NPU的電腦僅可稱作「Basic AI PC」,與具備GPU的「Premium AI PC」不屬同一個檔次。

 

假如市場接受NVIDIA的說法,認同內置GPU的電腦是「Premium AI PC」,勢必推動GeForce RTX系列GPU與顯示卡的銷量成長。(圖片來源:NVIDIA)

 

2025年AI PC軟硬件配套始齊備

 

  除電競PC外,普通PC因成本考量大都不設獨立的GPU。一旦NVIDIA能夠成功向市場推廣AI PC必需裝配獨立GPU,那麼其消費級GPU與顯示卡的銷量就可以獲得大幅增長。輝達現已雄霸AI雲端伺服器領域,假如連AI PC紅利也能分一杯羹的話,將進一步鞏固GPU在AI晶片市場的地位,增強該公司在整個AI產業鏈中的影響力。

 

  初步估計,AI PC發展初期的主要用戶群是高階商務用戶和內容創作者,他們對運用AI來提升生產力有高度需求,不介意多花一點錢購入高階AI PC。面向普羅大眾的消費型AI PC如要普及,還有待更多元化的AI應用軟件面世。

 

  現時《Windows》作業系統仍未支援AI PC,微軟需要重寫應用程式始能讓系統使用NPU,預計AI兼容版的《Windows 11》將會在2024年晚些時候釋出;針對AI PC作出全面優化的下一代系統《Windows 12》,更有可能在2025年上市。由此可見,AI PC硬件與軟件配套或許要等到2025年始能齊備,屆時才是市場大規模擁抱這類型電腦的時機,也是AI PC市場爭霸戰的決勝時刻!

 

 

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