【FOCUS】「毅力號」登陸火星 「空間對空間」浪潮剛起

19/02/2021

 

  「Hello,world」--經過「恐怖7分鐘」飛行,美國太空總署(NASA)的「毅力號」探測器於本港時間周五(19日)凌晨4時55分成功著陸火星。稍早上周三(10日),中國的探測器「天問一號」亦順利進入火星軌道,並擬最早5月登陸。

 

  人類時隔逾兩年再將探測器送抵火星表面,瞬間掀起網絡熱話;而「毅力號」上攜帶的美法合作研發的超級相機及迷你無人機,更是吸睛。隨著太空概念已無處不在,有別於過往「地面對空間」的「空間對空間」太空經濟浪潮才剛剛興起。

 

「天問一號」擬五六月登陸

 

  衝出地球飛向太空7個月後,有史以來最重的人造物--2260磅的「毅力號」探測器,經歷從音速16倍到音速2倍的「急煞車」、耐住1300度的高溫,最終由「天空吊車」懸浮式降落火星表面的「耶澤羅環形坑(Jezero Crater)」。

 

 

衝出地球飛向太空7個月後,「毅力號」探測器今早順利著陸火星。(NASA 相片)

 

 

  跟兩年多前(2018年11月)著陸火星的「洞察號」,旨在對火星內部結構和熱進行實地測量不同,採用核動力的「毅力號」今次主要任務是探索遠古生命痕跡,並將採集岩石、土壤樣本,預計由運輸衛星於2031年送返地球。

 

  就在上周三(10日),中國的探測器「天問一號」亦順利進入火星軌道,並擬5月、6月於「烏托邦平原(Utopia Planitia)」登陸,主要任務包括調查火星土壤特徵及水冰分布、測量地表氣候、探索物理場及內部結構等。

 

超級相機及無人機試驗吸睛

 

  「毅力號」捷足先登,並即時向地球發回首張火星表面相片。在其攜帶的諸多先進儀器中,倍受矚目的當屬安裝於探測器頂上的超級相機(SuperCam),其能在7米距離以外發射激光,「蒸發」岩石並確定其成分,同時能識別火星粉塵中的有害元素。由於此設備得到法國國家空間研究中心「天體物理與計劃學研究所(IRAP)」的鼎力相助,法國總統馬克龍就發推跟拜登同賀。

 

 

安裝於「毅力號」頂上的SuperCam,能在7米距離以外發射激光,「蒸發」岩石並確定其成分。 (NASA 相片)

 

 

  此外,「毅力號」還將發放僅重1.8公斤的無人直升機「小機靈」號,由於火星大氣密度只有地球的1%,此將測試人類史上是否可首次在其他星球的稀薄大氣層中進行帶動力的飛行。倘若成功,相關技術將使其他先進機器人飛行器成為可能。該項目負責人就指,「這將是我們能夠在未來探索其他世界的方式中,增加另一個維度的終極回報。」

 

太空私企蓬勃,中資奮直追

 

  隨著太空概念已無處不在,有別於過往「地面對空間」,「空間對空間」太空經濟浪潮才剛剛興起。有「女股神」之稱的Catherine Wood上月宣布將成立一隻太空主題的ETF--ARKX,市場就哪些股份可能獲納入展開尋寶遊戲之際,太空公司圈錢動作同如火如荼。

 

  繼SpaceX本月從紅杉資本等投資人手中募集到8.5億美元後,總部位於德州的Axiom Space,最新獲1.3億美元B輪融資。而較早時宣布將卸任亞馬遜CEO的貝佐斯則稱,每年可在旗下太空公司Blue Origin投資10億美元。此外,主打太空旅行商業化的維珍銀河,儘管過去兩年從未進行過成功試飛,但仍擋不住股價年初至今翻逾倍。

 

  而在中國,Landspace、iSpace、星河動力等民間商業航天公司同雄心勃勃,其中在今年試驗類似SpaceX的可垂直降落火箭,勢再升溫國內太空熱。

 

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